Mental Imagery Can Be Developed

Last Friday, Blake Ross shared a bit of self-discovery on Facebook.  He realized that, 
unlike the majority of people, his mind does not easily translate experience and 
information into images. In fact, he doesn’t see pictures in his brain at all. Since this 
article was posted, thousands of others have shared it and posted comments sharing 
their own, similar experiences, and expressing relief at finally having a name for this 
phenomenon. 
 
The thing is, while the term “aphantasia” is recent, what Ross describes is not 
unfamiliar. We at Applied Learning Processes have been working with people who 
struggle to make mental images for years. These people often find it difficult to 
follow oral directions or tell an anecdote from their day because their brains aren’t 
efficiently creating images for them to translate into words. Because imagery is 
difficult, things like following the flow of conversation and “getting” jokes and 
wordplay can be a struggle. In school settings, grasping the concepts being taught is 
a challenge because their brains aren’t connecting the words to sensory experiences 
to aid comprehension. They often find themselves memorizing key phrases to look 
for on tests, and struggle to answer inferential questions or to predict outcomes of 
scenarios. 
 
Research on aphantasia is just beginning. However, for people like those described 
above, Nanci Bell’s Visualizing and Verbalizing program provides a multi-sensory, 
carefully structured program that stimulates the brain’s ability to create images. It 
begins by focusing on imaging a single noun (like cowboy, puppy, firetruck, or 
president) and describing specifically what the brain pictures. This progresses to 
sentences (The cowboy chased his horse. The president signed the bill.), and 
increases in complexity until the person can confidently hear and adequately image 
paragraphs of information. Here at ALP we consistently see dramatic gains in 
language comprehension and oral expression with clients who go through this 
treatment process. 
 
Just this spring, we have been working with a 15 year-old girl who tested in the 18th 
percentile (well below average) for language comprehension. Her inferential skills 
tested in the 5th percentile. When we first began imagery work, she struggled to 
create images for things like the Sahara Desert and World War II. She told me, “I 
know the name Hitler, and I think he was a bad guy, but I just don’t know what I 
should picture for what he looked like or stuff he did.”  
 
A couple of weeks ago, after quite a few sessions of intensive imagery work, she 
asked me if she was supposed to be making pictures all the time. When I affirmed 
that was the goal, she heaved a big sigh of relief. “Oh good! Because I was reading my 
history textbook last night, and started making pictures about steam engines – and 
then on my test this morning, that picture popped in my head, so I knew what to 
write.” 
 
That is exactly how mental imagery is supposed to work, and we’re certainly thrilled 
she’s starting to see the benefits of treatment in her day-to-day life.
 
So while we are thrilled that Blake Ross’s post was able to provide clarity to so many 
people, we hope the story doesn’t end there. We will be eagerly following the 
research as it unfolds. Our experience in the clinic shows that mental imagery can be 
stimulated and improved. We invite anyone of any age who resonated with Ross’s 
story to contact us to learn more about options for improving mental imagery. 
 
1 reply
  1. Katie Glynn
    Katie Glynn says:

    I’m ninety years old and have never know anyone else who could not image anything in their mind.
    My mother loved western stories and she used to say she could just see those covered wagons going across the prairies of Kansas.. I never realized what she was saying was true !!! !

    It has always been very difficult for me to describe anything. I can not picture anything in my minds eye.

    It is a welcome knowledge to realized I’m not the only one who can’t picture anything.

    KT

    Reply

Leave a Reply

Want to join the discussion?
Feel free to contribute!

Leave a Reply

Your email address will not be published.